AA: Comienza la observación, abrochen sus cinturones

Lizette Guzmán Ramírez, investigadora y astrónoma de soporte del Observatorio Europeo Austral (ESO) en el complejo de radiotelescopios ALMA, nos cuenta su experiencia científica y personal de observar con un gran telescopio… ¡a bordo de un avión!

Presenciando el surgimiento de una estrella de carbono
L. Guzman-Ramirez, E. Lagadec, R. Wesson, A. A. Zijlstra, A. Muller, D. Jones, H. M. J. Boffin, G. C. Sloan, M. P. Redman, A. Smette, A. I. Karakas, Lars-Ake Nyman

1. ¿Podrías explicarnos brevemente de qué trata el artículo?

Este estudio intenta entender la vida y más específicamente la muerte de una estrella de baja masa, digamos que super parecida al Sol. En nuestra Galaxia y en todas las demás galaxias hay muchas más estrellas del tamaño del Sol (entre una y seis veces la masa del Sol), que estrellas grandotas (mucho mas masivas, de siete hasta cientos de veces la masa del Sol), por lo que es importante que podamos entender la evolución de este tipo de estrellas que representan a la mayoría. Las estrellas, como los humanos, nacen, crecen y mueren, y es justo en las últimas etapas de su vida que pierden mucho de su masa (gas). Este gas fue producido dentro de la estrella en su etapa joven y es llegando a la muerte cuando libera todo este material que va a enriquecer sus alrededores y en consecuencia nuestra Galaxia.

Nebulosas planetarias observadas por el telescopio espacial Hubble. Estos objetos corresponden a la muerte de una estrella, que tras agotar su combustible interno, libera las capas externas con diferentes elementos químicos que dan lugar a estas coloridas imágenes.

Nebulosas planetarias observadas por el telescopio espacial Hubble (NASA/ESA). Estos objetos corresponden a la muerte de una estrella, que tras agotar su combustible interno, libera las capas externas con diferentes elementos químicos que dan lugar a estas coloridas imágenes.

2. ¿Qué implicaciones tiene este artículo y en qué ha sido pionero? ¿A qué preguntas ha dado respuestas?

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Nebulosa planetaria BD+303639. Imagen compuesta de dos filtros, en negro la obtenida con el telescopio SOFIA representa la zona rica en oxigeno, en azul es la imagen obtenida por el satélite Hubble la cual representa la zona rica en carbono.

Lo más interesante de este estudio fue poder observar una estrella en transición. Las estrellas de baja masa (parecidas al Sol) tienen dos opciones en su vida, producir mucho oxígeno y ser estrellas ricas en oxígeno (este es el caso del Sol) o producir más carbono que oxígeno y convertirse en estrellas ricas en carbono. Lo más importante para este cambio de química en las estrellas es la masa con la que nacen. En general estrellas entre una y tres veces la masa del Sol serán ricas en oxigeno, y las estrellas entre tres y seis veces la masa del Sol serán ricas en carbono. Este cambio de química pasa adentro de la estrella en sus ultimas etapas de vida, y nunca antes se había observado, lo cual  hizo que nuestra investigación súper interesante. Lo que observamos es que la estrella comenzó siendo rica en oxígeno, por lo que tiene una envoltura rica en este elemento, pero hace unos cuantos miles de años cambió a ser rica en carbono. Por ello, observamos una burbuja rica en carbono adentro de la burbuja rica en oxigeno (ver imagen).

3. ¿Qué instalaciones científicas has tenido que emplear para lograr el objetivo?

Para poder entender este objeto utilizamos un telescopio que está montado en un avión, que se llama SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy) tuve la suerte de volar en el avión mientras observamos esta estrella, lo cual se convirtió en una de las mejores noches de observación en mi vida. Este telescopio tiene que ir en el avión porque la intención es quitar la atmósfera de la Tierra que nos contamina las observaciones. Idealmente sería tener un satélite, pero lo malo de los satélites es que es muy difícil mantenerlos (y mucho más costoso). Por el contrario, el telescopio montado en el avión lo puedes reparar en cuanto aterrice, por lo que hace mucho mas fácil mantenerlo e usar diferentes instrumentos.

Imagen del Observatorio SOFIA, instalado en el interior de un avión Boeing 747SP, permitiendo la observación en longitudes de onda no accesibles desde el suelo.

Imagen del Observatorio SOFIA, instalado en el interior de un avión Boeing 747SP, permitiendo la observación en longitudes de onda no accesibles desde el suelo.

La astrofísica Lizette Guzmán Ramírez, autora de esta entrada, en el interior del avión, dispuesta a comenzar la observación que durará 12 horas de vuelo.

La astrofísica Lizette Guzmán Ramírez, autora de esta entrada, en el interior del avión que transporta el telescopio SOFIA, dispuesta a comenzar la observación que durará 12 horas de vuelo.

4. ¿Qué repercusiones podrían tener los resultados de este artículo en la vida diaria actual o futura?

Estas observaciones nos ayudan a entender mejor que le va a pasar al Sol en sus últimas etapas de vida pero también podemos comenzar a explorar en qué es lo que le podría pasar a la Tierra. En cuanto a alguna repercusión en la vida diaria, además del conocimiento, creo que el poder observar desde un avión abre una puerta a muchas más posibilidades, como estudios de la atmósfera. Los modelos atmosféricos están en constante evolución, así que tener datos de un avión que atraviesa varias capas de la atmósfera por diferentes partes de la tierra pueden ayudar bastante a estos modelos.

Lizette Guzmán Ramírez
European Southern Observatory (ESO)

★★ Artículo aceptado para su publicación en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society

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Una respuesta a AA: Comienza la observación, abrochen sus cinturones

  1. luke dijo:

    veo que cada estrella al morir deja observar un núcleo, un sol interno, me pregunto si la tierra sera igual y aloja un sol interno, ya que hay muchas teorías sobre la tierra hueca.

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